Luglio 13, 2024

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Mantenere i primi umani freschi e idratati

Mantenere i primi umani freschi e idratati

I ricercatori suggeriscono che l’evoluzione dei capelli ricci nei primi esseri umani fosse una caratteristica adattativa cruciale nell’Africa equatoriale, fornendo una protezione efficace dal calore del sole e riducendo la necessità di sudare. È possibile che questo meccanismo di raffreddamento passivo consenta lo sviluppo del cervello conservando l’acqua e riducendo il calore. Lo studio fornisce nuove informazioni sul ruolo evolutivo del tessuto capillare.

I capelli profondamente ricci del cuoio capelluto proteggevano i primi umani dal calore radiante del sole, permettendo al loro cervello di crescere fino a dimensioni simili a quelle degli umani moderni.

I capelli ricci non hanno solo un bell’aspetto: potrebbero spiegare come i primi esseri umani rimanessero freschi pur conservando l’idratazione, secondo i ricercatori che hanno studiato il ruolo delle trame dei capelli umani nella regolazione della temperatura corporea. I risultati potrebbero far luce sull’adattamento evolutivo che ha permesso al cervello umano di crescere fino alle dimensioni moderne.

“Gli esseri umani si sono evoluti nell’Africa equatoriale, dove il sole è sopra la testa per gran parte della giornata, anno dopo anno, anno dopo anno”, ha detto Nina Jablonski, professore di antropologia alla Pennsylvania State University. Qui il cuoio capelluto e la parte superiore della testa ricevono livelli molto più costanti di intensa radiazione solare sotto forma di calore. Volevamo capire come questo ha influito sull’evoluzione dei nostri capelli. Abbiamo scoperto che i capelli strettamente arricciati consentono agli esseri umani di mantenere la calma e di conservare effettivamente l’idratazione”.

Manichini termici e parrucche in capelli umani

Manichino termico che indossa parrucche di capelli umani strettamente ricci (a sinistra) e lisci (a destra). Il troll utilizza l’energia elettrica per simulare il calore corporeo e consente agli scienziati di studiare il trasferimento di calore tra la pelle umana e l’ambiente. Un nuovo studio che esamina il ruolo svolto dalla struttura dei capelli umani nella regolazione della temperatura corporea rileva che i capelli strettamente arricciati forniscono la migliore protezione dal calore radiante del sole, riducendo al contempo la necessità di sudare per rimanere freschi. Credito: George Haveneth, Università di Loughborough

I ricercatori hanno utilizzato un manichino termico – un modello a forma umana che utilizza l’energia elettrica per simulare il calore corporeo e consente agli scienziati di studiare il trasferimento di calore tra la pelle umana e l’ambiente – e una parrucca di capelli umani per esaminare in che modo le diverse trame dei capelli influenzano l’aumento di calore dall’energia solare energia. radiazione. Gli scienziati hanno programmato il nano per mantenere una temperatura superficiale costante di 95 gradi[{” attribute=””>Fahrenheit (35 degrees Celsius), similar to the average surface temperature of skin, and set it in a climate-controlled wind tunnel.

The team took base measurements of body heat loss by monitoring the amount of electricity required by the manikin to maintain a constant temperature. Then they shined lamps on the manikin’s head to mimic solar radiation under four scalp hair conditions — none, straight, moderately curled, and tightly curled.

The scientists calculated the difference in total heat loss between the lamp measurements and the base measurements to determine the influx of solar radiation to the head, explained George Havenith, director of the Environmental Ergonomics Research Centre at Loughborough University, U.K., who led the manikin experiments. They also calculated heat loss at different windspeeds and after wetting the scalp to simulate sweating. They ran their results through a model to study how the diverse hair textures would affect heat gain in 86-degree Fahrenheit (30 degrees Celsius) heat and 60% relative humidity, like environments in equatorial Africa.

The researchers found that all hair reduced solar radiation to the scalp, but tightly curled hair provided the best protection from the sun’s radiative heat while minimizing the need to sweat to stay cool. They reported their findings on June 6, 2023, in the Proceedings of the National Academy of Sciences.

Curls Keep You Cool Research Infographic

A graphic showing how scientists used a thermal manikin and human hair wigs to measure heat transfer from the scalp. Credit: Melisa Morales Garcia

“Walking upright is the setup and brain growth is the payoff of scalp hair,” said Tina Lasisi, who conducted the study as part of her doctoral dissertation at Penn State. Lasisi will start as an assistant professor of anthropology at the University of Michigan in the fall.

As early humans evolved to walk upright in equatorial Africa, the tops of their heads increasingly took the brunt of solar radiation, explained Lasisi. The brain is sensitive to heat, and it generates heat, especially the larger it grows. Too much heat can lead to dangerous conditions like heat stroke. As humans lost much of their body hair, they developed efficient sweat glands to keep cool, but sweating comes at a cost in lost water and electrolytes. Scalp hair likely evolved as a way to reduce the amount of heat gain from solar radiation, thereby keeping humans cool without the body having to expend extra resources, said Lasisi.

“Around 2 million years ago we see Homo erectus, which had the same physical build as us but a smaller brain size,” she said. “And by 1 million years ago, we’re basically at modern-day brain sizes, give or take. Something released a physical constraint that allowed our brains to grow. We think scalp hair provided a passive mechanism to reduce the amount of heat gained from solar radiation that our sweat glands couldn’t.”

The multidisciplinary research provides important preliminary results for bettering our understanding of how human hair evolved without putting humans in potentially dangerous situations, said Jablonski.

The study also shows that evolutionary anthropologists have an extra tool in the thermal manikin – normally used for testing the functionality of protective clothing – for quantifying human data that is otherwise very difficult to capture, added Havenith.

“The work that’s been done on skin color and how melanin protects us from solar radiation can shape some of the decisions that a person makes in terms of the amount of sunscreen needed in certain environments,” said Lasisi. “I imagine that similar decision-making can occur with hair. When you think about the military or different athletes exercising in diverse environments, our findings give you a moment to reflect and think: is this hairstyle going to make me overheat more easily? Is this the way that I should optimally wear my hair?”

Reference: “Human scalp hair as a thermoregulatory adaptation” by Tina Lasisi, James W. Smallcombe, W. Larry Kenney, Mark D. Shriver, Benjamin Zydney, Nina G. Jablonski and George Havenith, 6 June 2023, Proceedings of the National Academy of Sciences.
DOI: 10.1073/pnas.2301760120

Also contributing to the research were James Smallcombe, Loughborough University and the University of Australia; and from Penn State Larry Kenney, professor of physiology, kinesiology and Marie Underhill Noll Chair in Human Performance; Mark Shriver, professor of anthropology; and Benjamin Zydney, previously an undergraduate research assistant and now a Penn State alum.

The National Science Foundation and the Wenner-Gren Foundation supported this work.

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